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LA OBLIGACI√ďN DE DAR AUDIENCIA PREVIA AL TRABAJADOR DESPEDIDO

El pasado d√≠a 13 de febrero de 2023, la Sala de lo Social del Tribunal Superior de Justicia de Baleares concluy√≥ que el despido disciplinario de un trabajador era improcedente debido a la falta de cumplimiento del requisito de audiencia previa estipulado en el art√≠culo 7 del Convenio 158 de la OIT. Este pronunciamiento judicial ha suscitado diversas en varios Tribunales Superiores de Justicia, pues de acogerse tal criterio podr√≠amos afirmar sin temor a exagerar que la pr√°ctica totalidad de los despidos que se practican en nuestro pa√≠s son improcedentes, ya que salvo en los casos de los representantes de los trabajadores casi ning√ļn trabajador disfruta del derecho de audiencia previa al cese.

... podríamos afirmar sin temor a exagerar que la práctica totalidad de los despidos que se practican en nuestro país son improcedentes.

De forma m√°s reciente, la sentencia del TSJ de Extremadura, de fecha 15 de septiembre 2023, ha compartido el anterior criterio, sosteniendo lo siguiente:

¬ęEl texto del art√≠culo 7 est√° inspirado en el principio fundamental del derecho de defensa. Cuando una persona se ve expuesta a una sanci√≥n tan grave como la terminaci√≥n que puede comprometer su carrera e incluso su futuro es fundamental que pueda defenderse. Este art√≠culo se refiere no s√≥lo a los motivos relacionados con la conducta del trabajador sino tambi√©n a los relacionados con su trabajo (rendimiento), como, por ejemplo, el desempe√Īo insatisfactorio, En cambio, no hace referencia al motivo de terminaci√≥n basado en necesidades de funcionamiento de la empresa, establecimiento o servicio, respecto del cual se prev√©n procedimientos colectivos en los art√≠culos 13 y 14 del Convenio. El art√≠culo 7 establece el principio de que el trabajador, antes de que se d√© por terminada su relaci√≥n de trabajo, debe tener la posibilidad de defenderse de los cargos formulados contra √©l, lo que implica que dichos cargos deber√≠an expresarse y ponerse en su conocimiento antes de la terminaci√≥n. El Convenio no indica expl√≠citamente la forma que deber√≠a adoptar esta defensa ni la forma en que deber√≠an presentarse los cargos. Lo importante es que los cargos se formulen y se comuniquen al trabajador sin ambig√ľedad y que se ofrezca a √©ste una posibilidad de defenderse real¬Ľ.

La audiencia al trabajador en la legislaci√≥n espa√Īola

En la legislaci√≥n espa√Īola, el art√≠culo 55 del Estatuto de los Trabajadores establece que cuando un trabajador act√ļa como representante legal de los trabajadores o como delegado sindical, en el caso de un despido disciplinario, se llevar√° a cabo un procedimiento contradictorio en el que se escuchar√° al afectado y a los dem√°s miembros de la representaci√≥n legal o a los delegados sindicales de la secci√≥n sindical correspondiente.

Sin embargo, fuera de estos escenarios, el Estatuto de los Trabajadores no incluye disposiciones para llevar a cabo un procedimiento contradictorio o una audiencia previa antes de imponer la sanción de despido disciplinario. En los convenios colectivos, por otro lado, se establecen diferentes formalidades para aplicar la sanción de despido disciplinario, y no todos ellos requieren una audiencia previa al trabajador.

Sin embargo, el art√≠culo 7 del Convenio n√ļmero 158 de la Organizaci√≥n Internacional del Trabajo (OIT), referente a la terminaci√≥n de la relaci√≥n laboral iniciada por el empleador, adoptado en Ginebra el 22 de junio de 1982 y ratificado por Espa√Īa, establece que en casos de terminaci√≥n del contrato por motivos relacionados con la conducta o el rendimiento del trabajador, se debe brindar al trabajador la oportunidad de defenderse de los cargos formulados en su contra, a menos que no sea razonablemente posible para el empleador concederle esta oportunidad.

Lo que vienen diciendo los Tribunales Superiores de Justicia

Pues bien, esta normativa aparentemente dispar ha venido provocando que diversos Tribunales Superiores de Justicia se vengan pronunciando en las √ļltimas fechas acerca de la imperatividad o no de esta audiencia previa, pudiendo obtener la conclusi√≥n de que, a falta de que la Sala Cuarta del Tribunal Supremo se pronuncie, a d√≠a de hoy la repartida audiencia previa al trabajador es preceptiva. Y ello por las siguientes razones relativas a las formalidades que deben cumplirse al respecto:  

1. La audiencia debe llevarse a cabo antes de la terminación de la relación laboral, descartando que la carta de despido y el proceso judicial posterior puedan considerarse como una forma de cumplir con lo establecido en el artículo 7 del convenio de la OIT.

2. Las condiciones m√≠nimas para entender que se ha cumplido con este requisito, seg√ļn la sentencia, son que al trabajador se le comuniquen los cargos que la empresa pretende incluir en la carta de despido y que se le permita presentar alegaciones y pruebas ante el √≥rgano de la empresa encargado de tomar la decisi√≥n final con suficiente antelaci√≥n. No se requiere una forma escrita u otras formalidades espec√≠ficas.

3. En el peor de los casos para el trabajador, la falta de cumplimiento de este requisito quiz√°s no pueda acarrear la autom√°tica declaraci√≥n de improcedencia del despido, pero s√≠ dar√° lugar al derecho a una indemnizaci√≥n por incumplimiento de una obligaci√≥n, seg√ļn lo dispuesto en el art√≠culo 1101 del C√≥digo Civil. Esto significa que el trabajador tendr√≠a derecho a ser indemnizado por los da√Īos y perjuicios causados por el incumplimiento de este tr√°mite. Espec√≠ficamente, si el despido es posteriormente declarado improcedente surgir√≠a un da√Īo indemnizable, que puede traducirse en una indemnizaci√≥n adicional a la del despido improcedente, e incluso podr√≠a incluir los salarios dejados de percibir desde el despido hasta el momento en que se celebr√≥ el juicio y el trabajador tuvo la oportunidad de exponer los motivos de su oposici√≥n.

Conclusión

Cualquier interpretaci√≥n que defienda la conformidad del ordenamiento jur√≠dico espa√Īol con el art√≠culo 7 del Convenio 158 de la OIT deber√≠a enfocarse en argumentar c√≥mo se est√° cumpliendo con su mandato, considerando el car√°cter constitutivo del despido. Hasta que se garantice a los trabajadores la posibilidad de defenderse antes de que se d√© por terminada la relaci√≥n laboral, como requiere el art√≠culo 7, parece que el car√°cter obligatorio de la audiencia previa es claro.

Respecto a las consecuencias legales del incumplimiento de este requisito formal, parece que a√ļn est√°n por definirse. Aunque la posibilidad de reclamar una indemnizaci√≥n por da√Īos y perjuicios es una perspectiva v√°lida, tambi√©n puede considerarse que la declaraci√≥n de improcedencia es la opci√≥n m√°s apropiada. Esto es especialmente relevante dado el impacto significativo que tendr√≠a y se equiparar√≠a a otros incumplimientos formales en el despido disciplinario.

Aunque la posibilidad de reclamar una indemnizaci√≥n por da√Īos y perjuicios es una perspectiva v√°lida, tambi√©n puede considerarse que la declaraci√≥n de improcedencia es la opci√≥n m√°s apropiada.

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